Gite Aabo
Gitte Aabo var topchef i LEO Pharma i 11 år, inden hun stoppede fordi hun havde lovet sig selv ikke at blive gammel i jobbet. I dag er hun CEO i GN Hearing. Foto: Christian Als.
Ledelse med vilje

Gitte Aabo fandt meningen med det hele på en parkeringsplads i Irland

26. januar 2022

Topchefen for GN Hearing er af natur introvert. Heldigvis. For sammen med ydmyghed og sårbarhed kan det være en styrke, som giver plads til andre og rum til at lytte. Et brev fra en patient lærte hende noget fundamentalt om kundefokus.

Gå til Action card

Rundt omkring på direktionsgangene i de danske virksomheder møder man en del chefer med larmende, bigger than life-personligheder. CEO’s og andre ledere, der nyder at være i centrum for alles opmærksomhed, og som med naturlig autoritet tager ordet i selv de største forsamlinger. Hvor de taler længe og med stor overbevisning.

Hvis den selvbevidste, karismatiske og - indrømmet, lidt karikerede - alfahan-type er udtryk for, hvordan prototypen på en topchef gebærder sig, så er Gitte Aabo en meget atypisk en af slagsen.

Den 54-årige topchef i GN Hearing, der i 2021 var en af de nominerede til Årets Leder, er på ingen måde larmende at være i selskab med. Hun bryder sig ikke om at optræde offentligt, og selv på tomandshånd bruger hun lang tid på at finde de helt rigtige ord og fremtræder nærmest lidt genert.

Gitte Aabo er helt bevidst om, at hun er introvert af natur, og at hun fremtræder både sårbar og ydmyg. Hendes optræden i Lederstof.dk’s podcast Ledelse med Vilje gør hende decideret ’ukomfortabel’, siger hun som noget af det første, da vi tænder mikrofonen. På samme måde som et informationsmøde for de 5.000 ansatte i GN Hearing stadig gør det trods mange års træning.

»Nogle af de situationer, hvor andre ledere føler sig superkomfortable, som for eksempel at tale til alle medarbejderne, kræver en ekstra indsats af mig. Uanset hvor meget jeg træner det, er jeg sat sådan sammen som person, at jeg nok aldrig kommer dertil, hvor det bare er en selvfølge at gøre det,« siger Gitte Aabo.

Men du tager fejl, hvis du forveksler Gitte Aabos introverthed, sårbarhed og ydmyghed med mangel på selvtillid eller handlekraft. Hun er præcist lige så målrettet og kompromisløs som andre topchefer. Og hun viger ikke tilbage fra at træffe de hårde og upopulære beslutninger.

»At være introvert betyder ikke, at man ikke samtidig kan være ambitiøs og stå fast på sine holdninger. For mig handler det at være introvert primært om, hvor jeg samler energi. Det gør jeg ved at sikre, at jeg har tid, hvor jeg kan være alene og få lov til at tænke mig om,« siger Gitte Aabo.

Tør godt tage beslutninger

I starten af hendes CEO-karriere var Gitte Aabo – erkender hun i dag - nogle gange lidt for langsom til at eksekvere på fyringer. I dag gør hun det hurtigt og effektivt, og uden at vente for længe. Som da hun tiltrådte som CEO i GN Hearing i 2019 og umiddelbart efter udskiftede to tredjedele af sit ledelsesteam.

»Når man må sige farvel til medarbejdere, skal man gøre sig umage med at opføre sig ordentligt, for det er altid en stor indgriben i et andet menneskes liv. Men i min stol har man et ansvar for at sætte det hold, der skal til for at virksomheden flytter sig. Man bliver nødt til at tænke på, at det handler om alle de mennesker, der går på arbejde i virksomheden, og ikke være bange for at tage beslutningen om den enkelte,« siger Gitte Aabo og tilføjer:

»At være introvert skal ikke forveksles med, at jeg ikke tør tage beslutninger. Det tør jeg.«

Gitte Aabox
På væggen bag Gitte Aabos skrivebord hænger der et billede af fregatten Tordenskjold. For over 100 år siden sejlede fregatten kabeltromler til Kinas kyst, hvor GN Store Nord byggede en telegraflinje mellem Kina og Europa. Billedet minder hende om GN’s fantastiske historie, og gør hende endnu mere ydmyg, end hun er i forvejen, siger hun. Foto: Christian Als.

Måske er forskellen på Gitte Aabo og mange andre topchefer, at hun tør omfavne sin naturlige ydmyghed og sårbarhed og bruge det som en styrke. Hun lægger for eksempel bevidst ikke skjul på, at hun langt fra har svar på alt, og at hun er fuldstændig afhængig af input fra sine chefer.

»Jeg tror ydmygheden gør, at jeg er en leder, der lytter meget. Det er med til at sikre, at når jeg tager de store beslutninger, så er de velbelyste og jeg får andre vinkler på end mine egne, fordi jeg har lyttet. Jeg tror, at jeg bruger den der ydmyghed til at gøre mig ekstra umage,« siger Gitte Aabo og tilføjer:

»Jeg ved jo godt, hvad jeg selv tænker, så det behøver jeg ikke hele tiden sige højt.«

Går efter ledelsesmæssig modenhed

For Gitte Aabo er nogle af de vigtigste opgaver i hendes job – ud over at sætte den rigtige retning for firmaet og finde balancen mellem kortsigtet performance og langsigtet innovation - at sikre sig, at hun omgiver sig med de helt rigtige mennesker.

Når hun rekrutterer ledere til sit team, går hun først og fremmest efter mennesker, der har hvad hun selv kalder ’en ledelsesmæssig modenhed’.

»Det er helt afgørende for mig, at det team, jeg har, er de rigtige mennesker og har den rigtige motivation, også for at hjælpe hinanden. Alle, der sidder i mit ledelsesteam, skal være lige så optagede af deres kollegers succes, som de er af deres egen. Man skal kunne spille hinanden gode, men det kræver en ledelsesmæssig modenhed, før man kan hvile så meget i sig selv, at man kan glæde sig over, at andre lykkes,« siger Gitte Aabo.

Hun kigger først på, om de faglige kompetencer er på plads og om en mulig kandidat kan levere inden for det pågældende ansvarsområde. Men hun ser også på, om den pågældende kandidat adskiller sig fra det eksisterende team, når det gælder køn, nationalitet, alder og baggrund.

»Jeg har gjort mig meget umage med at sammensætte et team, der er forskelligt fra mig selv, og som også er forskellige fra hinanden. Det gør, at sandsynligheden for, at nogle tænker anderledes, er stor, og også at folk siger mig imod. Det kan godt være besværligt nogle gange, men jeg er overbevist om, at det giver de bedste beslutninger,« siger Gitte Aabo og tilføjer:

»Hvis vi står overfor en stor beslutning, og alle med det samme synes, at det er fantastisk, bliver jeg faktisk lidt nervøs. Så kan jeg godt finde på at bede nogle i mit team om at være imod og komme med de gode grunde til, at vi ikke skal gøre det.«

Gitte Aabo er direktør for GN Hearings og nomineret som Årets Leder 2021

Gitte Aabo

  • 2019 - Topchef i GN Hearing
  • 2008-2019: Administrerende direktør i Leo Pharma
  • 2007-2008: Viceadministrerende direktør i Leo Pharma
  • 2005-2007: Medlem af koncernledelsen i Leo Pharma
  • 2001-2005: Direktør for Finans og It i Leo Pharma
  • 1999-2001: Chef for Finans og It i Leo Pharma
  • 1997-1999: Personlig assistent for den daværende topchef i Leo Pharma, Ernst Lunding

Født 1967

Bor på Frederiksberg, har to børn

Uddannelse: MBA på CBS, HD i Business Administration, BA i Økonomi

Fold ud

Plads til topperformerne

Helt i tråd med hendes personlighed er det vigtigt for Gitte Aabo at være en chef, der lytter til og tror på sine medarbejdere. Og som giver dem masser af bane at spille på.

»Det er sådan, jeg er. Og jeg tror, at det gør mig i stand til at tiltrække topperformere omkring mig, fordi jeg godt kan give plads til, at de kan udfolde sig«.

Ud over at folk skal kunne levere den ønskede performance, så er personlighed, værdier og evnen til at arbejde for fællesskabet mindst lige så vigtigt. Og så må folk også gerne være sjove at være sammen med, understreger Gitte Aabo.

»I lederteamet er vi mere sammen med hinanden, end vi er med vores familier. Så det er vigtigt, at det er mennesker, man glæder sig til at komme ind og være sammen med,« siger hun.

Aalborgtesten

Ved ansættelser har Gitte Aabo en huskeregel, som hun kalder Aalborgtesten. Inden hun tilbyder jobbet til nogen, forestiller hun sig altid mentalt, at hun skal køre i bil med kandidaten til Aalborg.

»Og så overvejer jeg, om jeg gerne ville ud af bilen i Odense.«

I bund og grund handler det for Gitte Aabo om at sammentømre et ledelsesteam, der arbejder så tæt og godt sammen, at det kan mærkes over alt i organisationen. Derfor insisterer Gitte Aabo på, at lederteamet deler selv dybt personlige hændelser om alt fra tragedier til lykkestunder med hinanden. 

Det er simpelthen nødvendigt, at lederteamet har dén ekstreme grad af fortrolighed, siger hun.

»Hvis vi arbejder godt og tillidsfuldt sammen i toppen, kan man mærke det hele vejen ned. Omvendt kan selv små sprækker i samarbejdet blive til kløfter, når man kommer længere ned i organisationen,« siger hun.

Da Gitte Aabo som 39-årig satte sig i CEO-stolen hos sin tidligere arbejdsgiver Leo Pharma, stod hun overfor en enorm opgave. Virksomheden havde været igennem nogle år med konsolidering og frasalg. Der var masser af penge på bankbogen, men pipelinen var en af de svageste i branchen.

»Min opgave var meget klar. Vi havde konsolideret os i 10 år; nu skulle vi vende kasketten og ekspandere,« siger Gitte Aabo i dag.

For at ændre virksomhedens mindset, tog hun fat i sine 100 øverst placerede ledere. Hun havde egentlig overvejet at skifte alle sammen ud, men valgte i stedet at lære dem nogle nye kompetencer, der indebar et markant skifte fra kun at tænke på indtjening til at tænke på, hvad Leo Pharmas kunder havde behov for.

»Både i Leo Pharma og her i GN Hearing er det helt afgørende for mig, at vi har et ultimativt kundefokus. Vi skal hele tiden kere os om at gøre en forskel i menneskers liv,« siger Gitte Aabo.

Brevet fra parkeringspladsen

Hendes syn på kundefokus udspringer af en helt bestemt hændelse, som Gitte Aabo i dag betegner som noget nær et ’heureka-moment’. I Leo Pharma-tiden besøgte hun en irsk fabrik, der fremstillede cremer og salver til behandling af psoriasis. På p-pladsen foran fabrikken opdagede hun, at der var sat sedler i ruden på nogle af bilerne.

Det viste sig at være et brev fra en psoriasis-patient, der ville takke Leo Pharma for at have udviklet en salve, der havde forandret hendes liv.

»Før levede kvinden i total social isolation, men takket været salven havde hun fået styr på sine hudproblemer, og var både blevet forlovet og skulle giftes. Og det ville hun gerne sig tak for. Oplevelsen af, hvor stor en forskel vores produkter faktisk gjorde i menneskers liv, berørte mig dybt og fik mig til at tænke anderledes over, hvad det egentlig var, vi lavede,« siger Gitte Aabo.

Med afsæt i den irske oplevelse indførte hun store ændringer i Leo Pharma. Alle nye medarbejdere skulle som noget af det første møde en patient, og ved interne informationsmøder var der også altid patienter til stede. På strategimøder inviterede hun repræsentanter fra de store patientforeninger med, så de kunne være med til at sikre, at Leo Pharmas beslutninger altid gav mening for kunderne og patienterne.

»Det lykkedes at rykke organisationen markant. Vi fordoblede omsætningen, fordi vi begyndte at lave lægemidler, som gjorde en forskel i folks liv. Sammen fik vi skabt en vision om, at vi ville være den lægemiddelvirksomhed, der kerede sig mest om patienten. Processen lærte mig, at når du har et ledelsesteam med en fælles målsætning, så kan du forandre verden,« siger Gitte Aabo.

Et brev til Gitte Aabo
Gitte Aabo har beholdt brevet fra en glad psoriasispatient og finder det nogle gange frem for at blive mindet om det større formål med at gøre noget for kunderne. Foto: Privat.

Kunden skal være forelsket i produktet

I dag læser Gitte Aabo stadig nogle gange sedlen fra den irske patient, hvis hun har en sjælden offday. Men hun bruger den også til at minde sig selv om, hvad det er, GN Hearing skal kunne levere. For her fylder kundefokus mindst lige så meget som i Leo Pharma.

»Vi skal udvikle så innovative høreapparater, at de virkeligt gør en forskel i vores kunders liv, og som de faktisk gerne må blive lidt forelskede i. Når jeg taler kundefokus, er det vigtigt for mig, at det ikke bare er ord, der kommer ud af min mund, men noget der afspejles i min adfærd. Derfor besøger jeg så tit som muligt høreklinikker og mødes med kunderne, så der er en tydelig sammenhæng mellem det, jeg siger, og det, jeg gør,« siger Gitte Aabo.

Som tilfældet var i Leo Pharma, har GN Hearings medarbejdere og ledere hyppig kontakt med patienterne. Og på alle ledermøder har Gitte Aabo en stol stående til ’Inga’, der er en imaginær høreapparatbruger.

»Hver gang vi skal træffe en beslutning, spørger vi, hvad Inga mon ville tænke om det. GN Hearing er en virksomhed med stærke traditioner omkring teknologi, og det er vi stadig vanvittigt dygtige til. Men det er vigtigt for mig, at det ikke bliver teknologi for teknologiens skyld, men derimod teknologi, der giver nogle klare benefits til vores kunder,« siger Gitte Aabo.

Kæmpe forskel i livskvalitet

Som chef for omkring 5.000 medarbejdere er hun meget bevidst om, at hun spiller en rolle som CEO. Hendes ’rolle’ er at udstråle energi, motivation og engagement og få alle omkring sig til at føle, at det, GN Hearing laver, er det mest spændende i hele verden.

Hvis det nogle dage er lidt mere op ad bakke end andre, finder hun motivationen ved at tænke på, hvad GN Hearings produkter betyder for kunderne.

»Vi gør jo en kæmpe forskel for folks livskvalitet. Høretab påvirker menneskers evne til at interagere socialt og har en potentielt negativ impact på deres kognitive formåen, så det er afgørende, at vi hjælper dem til at kunne høre igen,« siger Gitte Aabo og kommer med et eksempel, som har gjort et særlig indtryk på hende:

»En af mine chefer var for nylig til stede, da en kvinde fik tilpasset sit nye høreapparat. Kvindens mand gik om bag hende og hviskede: ’Jeg elsker dig’. Det havde hun ikke kunnet høre ham sige længe. Når jeg hører den slags historier, tænker jeg, at det hele giver mening,« siger Gitte Aabo.

Klare valg – og fravalg

Ligesom mange andre topchefer har Gitte Aabo oplevet, at der følger private omkostninger med de mange arbejdstimer.

»Jeg brugte et halvt år på at sige ja til jobbet i Leo Pharma, fordi jeg var bevidst om, at der var nogle afsavn i det, også i forhold til min familie og mine børn. Jeg havde brug for at gøre op med mig selv, om jeg var klar til at tage det valg,« siger Gitte Aabo.

Og selv om der har været masser af situationer, hvor hun har måttet vælge jobbet frem for familie og venner, fortryder hun ikke sit valg.

»Jeg føler mig som et enormt privilegeret menneske, og jeg har gennem hele min karriere været omgivet af folk, der ville mig det godt, og som ville hjælpe mig. Jeg har været meget bevidst og klar omkring mine valg, også overfor mine børn. Der er ikke tale om, at det er synd for mig, for jeg elsker mit arbejde. Det kan godt være, at jeg ikke kan se børnenes teaterstykke en fredag, men det er et valg, jeg har taget, og som jeg har været meget klar om,« siger Gitte Aabo.

Hun lægger dog ikke skjul på, at det til tider er et ensomt job at være chefen for det hele.

»Der sker et eller andet, når man sætter sig i den stol. Så behandler folk dig anderledes.
Lige pludselig er man ikke en del af mange af samtalerne, og folk lægger lidt mere afstand til en. Det er ikke så rart, men det er vigtigt at minde sig selv om, at det ikke er dig, men jobbet, det handler om. Det er jobbet, man tager afstand til, og det er en del af at sidde i den stol,« siger Gitte Aabo.

Brev til ’mit fremtidige jeg’

Da Gitte Aabo i en alder af 39 blev topchef i Leo Pharma, skrev hun et brev til sit fremtidige jeg, hvor hun lovede sig selv, at hun ville stoppe senest som 55-årig.

Hun læste brevet igen som 50-årig. Og det var faktisk det, der fik hende til at gå til bestyrelsen med en melding om, at det nok var på tide at finde noget andet. Derfra gik turen så videre til GN Hearing.

Så det store spørgsmål er, om der i dag – hvor Gitte Aabo nærmer sig de 55 år - ligger et nyt brev i skuffen?

»Jeg var CEO i Leo Pharma i 11 år, og har kun været her i GN Hearing i 2,5 år, så jeg har ikke skrevet det endnu. Men hvis jeg skulle skrive brevet i dag, ville indholdet nok være det samme. Jeg har set andre topchefer, der blev for længe, og er selv optaget af at gå på toppen. Jeg er også meget optaget af ikke at blive begrænsningen for at virksomheden kan udvikle sig,« siger Gitte Aabo og tilføjer så:

»Men jeg er utroligt glad for at være her i GN og har ikke noget udløb stående nogen steder. Det er et krævende, men også sjovt job, der giver masser af energi.«

Action Card

Gitte Aabos 3 bedste råd om ledelse

  1. Sæt dit team i fokus. En af de vigtigste opgaver, vi som ledere har, er at samle det rigtige team, give dem en retning og gode forhold, så de kan fokusere på det, de er bedst til. Når jeg skal samle et team, sørger jeg for at samle folk, der inden for deres områder er langt dygtigere end mig. Min opgave som leder er at bringe mit teams evner og kompetencer i spil, så de hver især gør hinanden stærkere – og skaber grundlaget for virksomhedens succes og dermed hinandens succeser.
  2. Diversitet er nøglen til innovation. Når jeg siger diversitet, tænker jeg ikke kun på den mellem mænd og kvinder, men også alder, baggrund og nationalitet. Jeg tror, at når man har en virksomhedskultur med diversitet, så får man en organisation, hvor meninger kan brydes. Og det skal til for at skabe innovation, der virkelig betyder noget for ens kunder. Hvis man for hurtigt bliver enige, er det farligt, da man måske overser noget, fordi man er for ens.
  3. Kulturændringen starter hos dig. Hvis du ønsker at ændre adfærden i virksomheden, skal du starte med dig selv. Hvis det kun er tomme ord og bestemmelser, vil ingen følge dig. Dine medarbejdere kan mærke, når du ikke er troværdig. Vi skal som ledere turde være ærlige om det, vi tror på, hvem vi er, og efterleve de ting, vi kommunikerer til vores medarbejdere, hvis vi ønsker, de skal følge os.

Ledelse med vilje

Niels Buus har trodset generthed og står i dag som en ambitiøs og passioneret direktør for rumfartseventyret Gomspace
Ledelse med vilje

Fra automekaniker til rumfarts-direktør: Niels Buus har altid sigtet efter stjernerne

Niels Buus har trodset både generthed og ’skammen’ over sin nordjyske dialekt og står i dag som ambitiøs og passioneret direktør i spidsen for rumfartseventyret GomSpace, der udvikler bittesmå satellitter. Den 64-årige direktør leder med lige dele intuition og begejstring – men stiller også meget store krav.
40 min.
Lasse Rich Henningsen er direktør i Musikkens Hus i Aalborg og blev kåret til årets leder i 2018.
Ledelse med vilje

Lasse Rich Henningsen lærte en vigtig lektie, da han pludselig mistede synet bag rattet i sin nye firmabil

Han elsker sit job og føler sig dybt privilegeret, men den 45-årige direktør for Musikkens Hus i Aalborg tør også godt indrømme, at livet som direktør slider på batterierne. Nok også mere end godt er. Derfor kan han sagtens se sig selv som pensionist allerede som 60-årig.
43 min.
Susanne Mørch Koch er tivolidirekør
Ledelse med vilje

»Du skal løse så svære projekter som muligt så tidligt i din karriere som muligt«

Tivolidirektør Susanne Mørch Koch elsker bjergbestigning. Ligesom ledelse kræver det planlægning, stærkt teamwork, og fremfor alt et konstant blik for at vurdere den situation, du står i. For indimellem må du opgive og tage en anden tur end den, du havde planlagt.
39 min.
Lars Jensen, CEO i Royal Unibrew
Ledelse med vilje

Lars Jensen er topchefen, der hader topstyring

Lars Jensen og Royal Unibrew hænger uløseligt sammen. Han startede på bryggeriet i 1993, og er i dag CEO. Vejen til topjobbet gik via en fodboldklub på fallittens rand, men de vigtigste erfaringer med ledelse fik han af mødet med ni midaldrende italienske kvinder.
Landstræner Kasper Hjulmand
Ledelse med vilje

Kasper Hjulmand: Jeg bliver aldrig best pals med mine spillere

En stor del af hemmeligheden bag landstræner – og Årets Leder 2021 - Kasper Hjulmands succes er at få meget forskellige personligheder til at arbejde sammen om et fælles mål. Ikke alle opfatter, lærer eller præsterer på samme måde – og det skal du tage højde for som leder, siger han.
40 min.
Jacob Aarup Andersen er topchef i ISS og gæst i Ledelse med Vilje
LEDELSE MED VILJE

»Efter mit hjertestop stresser jeg virkelig ikke over noget som helst«

Som 29-årig var Jacob Aarup-Andersen tæt på at dø af et hjertetilfælde. I dag er der ikke meget, der kan slå topchefen for ISS’ 400.000 medarbejdere og 40.000 ledere ud af kurs. Kun de personlige omkostninger ved at være væk fra familien nager ham – men han tackler det bedre end andre.
45 min.
I din indbakke Konkrete værktøjer og viden om ledelse

Tilmeld dig vores nyhedsbrev og modtag ugentlig inspiration, værktøjer, portrætter, kurser og guides.

Luk
I din indbakke Konkrete værktøjer og viden om ledelse

Tilmeld dig vores nyhedsbrev og modtag ugentlig inspiration, værktøjer, portrætter, kurser og guides.